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Foreign Policy

Jenseits der nordkoreanischen Grenze in China, ein Wirtschaftswinter, der niemals endet

Zwei chinesische Männer sitzen am 28. Mai gegenüber den kargen nordkoreanischen Bergen am Ufer des Yalu-Flusses in Jian. Jing Feng für Außenpolitik

Auf einem lackierten Baumstammhocker mitten in seinem Laden sitzend, erklärte Wang Yaoli, warum nordkoreanische Gemälde eine einzigartige Schönheit besitzen. „Ihre Landschaften sind naturgetreuer“, sagte er mit Blick auf ein Gemälde von Heaven Lake, einem berühmten Kratersee an der Grenze zwischen China und Nordkorea.

Im Ruhestand hat der ehemalige Regierungsbeamte seine Liebe zu Kunstwerken von jenseits der Grenze zu einem Geschäft gemacht, das einer kleinen, aber treuen Käufergruppe dient. Wang gehen jedoch die Vorräte aus. Im Januar 2020, kurz nach dem Ausbruch von COVID-19, wurde Nordkorea fast vollständig abgeriegelt, angeblich um die Auswirkungen der Pandemie zu begrenzen. Das Land hat der Weltgesundheitsorganisation keine Infektionen gemeldet – obwohl externe Beobachter den Zahlen sehr misstrauisch gegenüberstehen.

Selbst in normalen Zeiten isoliert, wickelt Nordkorea fast seinen gesamten internationalen Handel mit China ab, mit dem es eine Grenze teilt, die weitgehend dem schlängelnden Yalu-Fluss folgt. Doch im vergangenen Jahr ist das Handelsvolumen der beiden Länder gegenüber 2019 um über 80 Prozent eingebrochen. In den chinesischen Großstädten und Städten am gegenüberliegenden Ufer gerät der grenzüberschreitende Handel ins Wanken.

Mehr als zwei Drittel des Handels zwischen China und Nordkorea laufen über Dandong, die größte Stadt der Region. Derzeit sind jedoch die Handelsgeschäfte, die die Straßen in der Nähe der wichtigsten grenzüberschreitenden Verbindung, der chinesisch-koreanischen Freundschaftsbrücke, säumen, entweder geschlossen oder leer. Das größte bewachte Lagerhaus der Stadt, in dem zollamtliche Waren gelagert werden, ist praktisch menschenleer, seine Türen sind mit Postern bedeckt, die angehende Besucher daran erinnern, ihre Körpertemperatur zu messen. Die Handvoll Lastwagen auf dem Lagerparkplatz seien seit letztem Jahr nicht mehr benutzt worden, sagte ein junger Mann namens Yang, der für das Tor zuständig ist, aber die meiste Zeit damit verbringt, Videos auf seinem Handy anzuschauen. „Die Waren sind hier alle aufgestapelt“, sagte er.

Auf einem nordkoreanischen Gebäudeschild steht „Regeneration aus eigener Kraft“, wie es am 28. Mai von der chinesischen Grenzstadt Jian aus gesehen wurde. Jing Feng für Außenpolitik

„Früher hatten wir über 20 Mitarbeiter in unserem Unternehmen, aber jetzt sind wir alle nach Hause zurückgekehrt und leben von Arbeitslosengeld“, sagte ein Zollagent aus Dandong, der wegen der Sensibilität der Mediengespräche über Grenzaktivitäten Anonymität beantragte. Ihr Mann, der zuvor auch im grenzüberschreitenden Handel tätig war, ist seit kurzem Fahrer, um der Familie ein stabiles Einkommen zu sichern.

In diesem Jahr sei die einzige kommerzielle Verbindung mit Nordkorea für Händler auf dem Seeweg möglich, sagte der Broker, wobei Longkou in der ostchinesischen Provinz Shandong und Liaonings Dalian noch für nordkoreanische Boote geöffnet sind. „Viele Kunden lagern jetzt ihre Waren in Longkou und warten darauf, dass Nordkorea Schiffe schickt. Aber die Schiffe waren unberechenbar, und es gab nicht viele von ihnen“, sagte sie.

Die Maklerin sagte, sie habe zwischen letztem April und September einige sporadische Geschäfte abgewickelt, als Nordkorea die Grenze kurzzeitig geöffnet hatte, um Notvorräte wie Gesichtsmasken und Thermometer zuzulassen. Aber selbst dann überquerten nur etwa 10 Lastwagen pro Woche den Yalu, verglichen mit Hunderten in normalen Zeiten, sagte sie. Nach einem Aufflammen von COVID-19-Infektionen in China wurde die Grenze im Herbst wieder geschlossen.

Laut Daten der chinesischen Zollbehörde gab es in den ersten vier Monaten dieses Jahres einen weiteren Anstieg des Handels, der laut Analysten wahrscheinlich auf einen akuten Bedarf in Nordkorea an Düngemitteln, landwirtschaftlichen Gütern und Nahrungsmitteln für die Landwirtschaftssaison zurückzuführen war. Im April forderte der nordkoreanische Machthaber Kim Jong Un sein Land auf, sich auf einen weiteren „schweren Marsch“ vorzubereiten, ein Euphemismus für die verheerende Hungersnot des Landes in den 1990er Jahren und ein möglicher Hinweis darauf, dass das Jahr der Isolation des Landes schlimme Folgen hatte.

„In Nordkorea herrscht derzeit ein extremer Mangel an Gütern des täglichen Bedarfs“ – von Zucker und Speiseöl bis hin zu Toilettenpapier und Reinigungsmitteln – „die auf Importe aus China angewiesen sind“, sagte Lu Chao, ein Nordkorea-Spezialist an der Liaoning Academy of Sozialwissenschaften in Shenyang, China. „Ich denke, es ist dringend erforderlich, den chinesisch-nordkoreanischen Handel wieder aufzunehmen oder teilweise wieder aufzunehmen. Ich glaube, beide Seiten haben dem großen Wert beigemessen“, sagte er und fügte hinzu, dass Nordkorea seine Maßnahmen zur Prävention von Virusausbrüchen sowohl für Produkte als auch für Menschen verbessert habe, um sich auf eine eventuelle Wiedereröffnung der Grenze vorzubereiten.

Traditionelle koreanische Kostüme hängen am 28. Mai in einem chinesischen Souvenirladen in Jian in der Nähe des Yalu-Flusses an der Grenze zu Nordkorea. Jing Feng für Außenpolitik

Für chinesische Händler kann dieser Tag nicht früh genug kommen. Bisher habe man ihm aber nur falsche Hoffnungen gemacht, sagte der Kunsthändler Wang. Jemand sagte ihm, die Grenze werde möglicherweise im April wieder geöffnet, was kam und ging. Ein weiterer Tipp besagte, dass der Handel kurz nach den Feiertagen am Tag der Arbeit im Mai wieder aufgenommen werden würde. Auch das ist nicht passiert. „Es gibt keine genauen, offiziellen Nachrichten. Es ist alles Hörensagen“, sagte er.

Noch vor wenigen Jahren sahen viele Geschäftsleute Dandong als zukünftige Boomtown. Im Jahr 2010 investierte die Stadt in Erwartung eines Aufschwungs des Handels mit Nordkorea in den Bau eines völlig neuen Stadtteils südlich des Stadtzentrums. Dazu gehört die imposante vierspurige New Yalu River Bridge, die für 2,2 Milliarden Yuan (345 Millionen US-Dollar) gebaut wurde, um die alternde einspurige chinesisch-koreanische Freundschaftsbrücke zu ersetzen.

Doch 2013 stellte die Hinrichtung von Jang Song Thaek, einem reformistischen nordkoreanischen Politiker, die Richtung des Landes in Frage und ließ die Grenze kalt. Vier Jahre später lösten Nordkoreas nukleare Ambitionen eine der bisher strengsten Sanktionen der Vereinten Nationen aus, die die Ein- und Ausfuhr einer breiten Palette von Rohstoffen, einschließlich Holz und Metallen, zusätzlich zu Waren, die durch frühere Sanktionen wie z wie Meeresfrüchte und Textilien. Die New Yalu River Bridge wurde 2014 fertiggestellt, ist aber seitdem ungenutzt.

Chinesische Unternehmen, die im grenzüberschreitenden Handel tätig sind, haben entweder geschlossen oder versucht, sich über Wasser zu halten, indem sie sich auf Gegenstände umschwenken, die noch durch den Zoll zugelassen sind, wie Schuhe und Zahnbürsten. „Als die Sanktionen 2018 in Kraft traten, fand ich es wirklich zu schwierig“, sagte der Dandong-Broker. „Aber langsam habe ich mich daran gewöhnt, zu lernen, was nicht erlaubt ist und was.“

Als die internationalen Beziehungen Nordkoreas im Laufe des Jahres Anzeichen einer Verbesserung zeigten, darunter ein Gipfeltreffen zwischen Kim und dem damaligen US-Präsidenten Donald Trump, erlebte der Immobilienmarkt des neuen Bezirks einen plötzlichen Boom. Investoren eilten herbei, um Wohnungen zu kaufen, in der Hoffnung, dass der Bezirk zu einem neuen Handelszentrum werden würde. Aber als die Entspannung nur von kurzer Dauer war, blieben der Stadt nur noch einige der höchsten Immobilienpreise der Provinz, beschweren sich die Einheimischen. Nun, obwohl die Stadtverwaltung ihre Büros in den neuen Stadtteil verlegt hat, herrscht ein spürbarer Mangel an Aktivität. Reihen von Wohnhochhäusern blicken auf ein weitläufiges, aber leeres Straßennetz.

Nordkoreaner legen Ziegelsteine ​​für ihr Grenzflussufer, das am 28. Mai von der chinesischen Stadt Jian aus gesehen wird. Jing Feng für Außenpolitik

Bei solchen Risiken seien die meisten chinesischen Unternehmen, die noch mit Nordkorea Geschäfte machen, kleine Privatunternehmen, sagte Lu, der Nordkorea-Experte. Große staatliche Unternehmen meiden. Es ist eine Branche mit hohen Risiken und hohen Renditen, und Händler glauben, dass die Tage der Gelegenheit irgendwann in der Zukunft zurückkehren werden.

Solche Optimisten weisen in letzter Zeit auf positive Signale hin. Das Zollamt in Sinuiju, der nordkoreanischen Stadt gegenüber von Dandong, hat Berichten zufolge den Betrieb wieder aufgenommen; ein Beschaffungsdokument vom März zeigt, dass ein Unternehmen, das der Provinzregierung von Liaoning angehört, Angebote für die Inspektion der Struktur, des Aussehens und der Tragfähigkeit der New Yalu River Bridge abgegeben hat; und Satellitenbilder zeigen, dass sich die Verbindungsstraßen auf nordkoreanischer Seite endlich der Fertigstellung nähern. Lu sagte, er erwarte, dass die Brücke bald in Betrieb genommen wird.

Weiter im Landesinneren, in der Grenzstadt Jian in der Provinz Jilin, ist der Handel ebenfalls stark zurückgegangen. „Wegen der Pandemie gibt es im Grunde keine Arbeit“, sagte Lu, ein Zollagent, der darum bat, nur seinen Familiennamen zu verwenden. Im vergangenen Jahr sind die Aufträge seiner Agentur auf fast Null geschrumpft. Als sein Arbeitgeber sich bemühte, sich über Wasser zu halten, musste Lu sich der Realität stellen, dass er seinen Lohn nicht erhalten würde, bis die Grenze wieder geöffnet wurde. Jetzt hilft er seiner Frau, Ginseng zu verkaufen, ein pflanzliches Nahrungsergänzungsmittel, das in Teilen Chinas und der koreanischen Halbinsel beheimatet ist, um ihre drei Töchter zu unterstützen. Er glaubt nicht, dass eine eventuelle Wiedereröffnung der Grenze die Rückkehr der guten Tage bedeuten wird. „Um ehrlich zu sein, ging das Geschäft bereits nach 2015 zurück“, sagte Lu.

Ein kurzes Stück flussaufwärts, am Rande der nordkoreanischen Stadt Manpho, direkt gegenüber der chinesischen Grenze, erinnert eine frustrierende Erinnerung an die wechselvolle Grenzsituation zwischen beiden Ländern: die Manpho-August-Zementfabrik.

Chinesische Dorfbewohner in Jian weisen auf die Zementfabrik Manpho vom 2. August in Nordkorea hin, die am 28. Mai chinesisches Ackerland verschmutzt hat. Jing Feng für Außenpolitik

Ein Bauer arbeitet in seinem Weinberg in Jian inmitten von Schadstoffen, die am 28. Mai aus der Zementfabrik Manpho August 2 in Nordkorea ausgestoßen wurden. Jing Feng für Außenpolitik

Seit über 20 Jahren hat die Anlage Wolken aus dickem, weißem Staub über die umliegende Landschaft gespuckt, sagen Bewohner des nahegelegenen Dorfes Xiajiefang. Die Emissionen der Pflanze am Flussufer, die sie nach dem Namen eines alten koreanischen Königreichs „Goryeo Dust“ nennen, werden oft über den Yalu wandern und ihre Kleidung und Ernten bedecken. „Es erstickt einen“, sagte Xia Yunfang, 59. „Fast, als würde es schneien“, fügte Xias Ehemann Xu Chuanzhong hinzu. Das Ehepaar baut Trauben an, eine lokale Spezialität, beschwert sich aber darüber, dass sie, wenn sie mit Zementstaub verputzt sind, nicht zu einem guten Preis verkauft werden können.

Ein Grenzgänger aus Jian, der wegen der sensiblen Natur seiner Geschäfte Anonymität beantragte, dachte, er hätte eine Lösung. 2016 unterzeichnete er mit Manpho einen Vertrag über die Modernisierung der Zementfabrik, damit sie sowohl effizienter als auch umweltfreundlicher wird. Im Gegenzug würde der Händler in Holz, Mineralien und Zement zurückgezahlt. Doch als 2018 die UN-Sanktionen in Kraft traten und die Ausrüstungslieferungen unterbrachen, war das Projekt erst zur Hälfte fertig. Das Projekt wurde vor Abschluss ausgesetzt, wobei der Händler nur etwa 3 Millionen Yuan (470.000 US-Dollar) seiner anfänglichen Ausgaben von 9 Millionen Yuan (1,4 Millionen US-Dollar) entschädigte, Geld, das seiner Meinung nach verschwendet werden könnte.

Mitte Mai gaben die Schornsteine ​​auf der anderen Seite des Flusses immer noch schwere Dämpfe ab – obwohl sie nicht mit dem Rauch zu vergleichen sind, der in Videos aus früheren Jahren aufgenommen wurde, die Dorfbewohner in den sozialen Medien hochgeladen hatten. Einheimische sagen, dass, obwohl das Projekt noch nicht abgeschlossen ist, es anscheinend dazu beigetragen hat, die Umweltverschmutzung zu senken. Aber es gibt keine Möglichkeit, es mit Sicherheit zu wissen. Vielleicht bläst der Wind einfach nicht in ihre Richtung, sagen sie. Der Händler hält die Aussichten für den Abschluss der Renovierungsarbeiten unterdessen für düster, da die nordkoreanischen Beamten, mit denen er Beziehungen aufgebaut hatte, seitdem ihre Posten gewechselt haben.

Trotz zunehmender Anzeichen für eine Wiedereröffnung der Grenze ist der Händler vorsichtig, zu viel Lagerbestände anzulegen, und weist auf die jüngsten COVID-19-Fälle in der Provinz Liaoning hin. „Sie öffnen die Tür etwas weiter, wenn es draußen sicher ist, und wenn dies nicht der Fall ist, schließen sie die Tür sofort wieder“, sagte er. “Gut, warte.”

Jing Feng und Kevin Schoenmakers haben zu diesem Stück beigetragen.

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