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Foreign Policy

Amerikas zusammenbrechende Leistungsgesellschaft ist ein Rezept für Revolte

TikTok-Star Addison Rae sorgte letzte Woche mit etwas anderem als ihren Tanzbewegungen in den sozialen Medien für Furore. Rae hat einen Tweet gepostet, auf dem sie vor einem Match zwischen Conor McGregor und Dustin Poirier ein Mikrofon der Ultimate Fighting Championship (UFC) hält. Ihre Bildunterschrift lautete: “Ich habe am College drei Monate lang Rundfunkjournalismus studiert, um mich auf diesen Moment vorzubereiten.”

Der scheinbar harmlose Tweet erhielt Tausende von wütenden Antworten, viele von Studenten oder jungen Journalistenschulabsolventen, die ihre Bestürzung darüber zum Ausdruck brachten, dass Rae anscheinend einen der knappen Jobs in ihrem Bereich angenommen hatte. Wie ein Twitter-Nutzer schrieb: “Ich habe eine 33 in meinem ACT bekommen und war ein Halbfinalist für nationale Verdienste, habe Tausende von Dollar und Stunden harter Arbeit ausgegeben, um einen Bachelor-Abschluss von der besten Journalistenschule des Landes zu erhalten, war Antrittssprecher und bewarb mich.” zu 75+ Arbeitsplätzen, um arbeitslos zu sein.“ Der Tweet erhielt über 100.000 Likes und Tausende von Retweets.

Das Internet produziert keinen Mangel an billigem Drama, aber Empörung in diesem Ausmaß lässt auf etwas Tieferes schließen. Zu verstehen, warum Raes Witz so viel Empörung auslöste, hängt davon ab, die Spannungen zwischen denen zu schätzen, die auf dem Markt Ruhm und Reichtum erlangen, und denen, die in einem im Niedergang befindlichen Imperium mit schmaler werdenden Erfolgspfaden die Karriereleiter erklimmen wollen.

Um wirklich zu verstehen, warum alle auf Addison Rae wütend waren, muss man die Geschichte des Beamtenprüfungssystems der späten Qing-Dynastie kennen.

Aufeinanderfolgende Dynastien, die das heutige China regierten, fanden es schwierig, ehrliche oder zumindest effektive Beamte zu rekrutieren und zu überwachen. Sich auf provinzielle Netzwerke zu verlassen, riskierte die Spaltung des Imperiums; sich auf zentralisiertes Personal zu verlassen, riskierte, mächtige regionale Interessen zu entfremden. Die Lösung, oder zumindest ein Teil davon, waren Auswahlprüfungen.

Tausend Jahre lang nutzten Herrscher Prüfungen, um die herrschende Klasse zu bestimmen – obwohl sich Umfang und Art des Unternehmens im Laufe der Zeit erheblich veränderten. Durch die Ming-Dynastie (1368-1644) und ihren Nachfolger, die Qing (1644-1911), hatte sich der Prozess etwas stabilisiert – zu einem schwierigen und langwierigen. In der ersten Phase legten Millionen von gebildeten Männern die örtliche Aufnahmeprüfung in einem der 1.300 Bezirke ab. Wenn sie erfolgreich waren, konnten sie sukzessive anspruchsvollere Prüfungen ablegen, um eine Auszeichnung zu erlangen, wobei die Spitzenprüfung symbolisch vom Kaiser selbst gegeben wurde.

Die Tests waren geistig und körperlich anstrengend. Um den Provinzgrad, den zweithöchsten Rang, zu erreichen, mussten diejenigen, die bereits die niedrigere Prüfung bestanden haben, die Landeshauptstadt besuchen und innerhalb einer Woche drei Prüfungen ablegen, die nur alle drei Jahre stattfinden. Die Prüfungsteilnehmer wurden während der Prüfungen in einer Zelle in einem weitläufigen Gelände eingeschlossen. Nur etwa 5 Prozent – ​​1.500 Schüler – würden bestehen und zur nächsten Stufe übergehen. Benjamin Elman, ein führender Wissenschaftler des kaiserlichen Prüfungssystems, schätzt, dass nur einer von 6.000 Testteilnehmern auf allen Ebenen des Prozesses erfolgreich sein würde.

Das Prüfungssystem zog millionenfach ambitionierte Männer jeden Alters an. Einige wenige erhielten offizielle Ämter für sich selbst und Elite-Status für ihre Familien. Viele andere sind einfach gescheitert. Selbst diejenigen, die Erfolg hatten, taten dies erst, nachdem sie Jahrzehnte ihres Lebens mit der Vorbereitung auf die Prüfungen verbracht hatten. Die Frustration über die Vorbereitung und das Nichtbestehen der Beamtenprüfung wurde zu einem wiederkehrenden Thema in Literatur und Populärkultur. Sogar die Sieger – die wenigen, die bei den kaiserlichen Prüfungen die Spitzenränge erreichten – waren gezeichnet.

Für das Imperium boten die Tests natürlich immense Vorteile. Überall sind Bildungssysteme Systeme sozialer Kontrolle, und ein Prüfapparat im imperialen Maßstab war eine zentrale Methode, um die Gesellschaft wie auch die Regierung an die Bedürfnisse des kaiserlichen Hofes anzupassen. Der standardisierte Test schuf eine elitäre Standardsprache, -kultur und vor allem Erwartungen.

Das Prüfungssystem entwickelte eine Vorstellung von Verdiensten, die benotet, eingestuft und ausgewählt werden konnte, um die besten Bediensteten für die Regierung zu gewährleisten. Die Grundlage für diese Rangfolge war in gewisser Weise willkürlich: die Beherrschung einer klassischen literarischen und philosophischen Tradition, insbesondere kanonischer konfuzianischer Texte. Bis zum späten Qing verachteten Reformer diese Besessenheit, und einige spätere englischsprachige Kritiker haben dies auch getan. Aber es gibt nichts Willkürlicheres, die Auswahl der Beamten nach ihrer Fähigkeit, Texte zu Recht, Governance und moralischer Aufrichtigkeit zu interpretieren, als im traditionellen britischen Äquivalent (Klassikerstudium an der University of Oxford oder Cambridge) oder der zeitgenössischen amerikanischen Version ( einen Abschluss in Rechtswissenschaften an der Yale University).

Natürlich bedeutete die Abhängigkeit vom System, dass chinesische Beamte in der späten Qing-Zeit mit Problemen konfrontiert waren, die in konfuzianischen Klassikern kaum denkbar waren – aber andererseits haben verschwindend wenige US-Politiker einen Abschluss in Naturwissenschaften oder Fremdsprachen, und dennoch sie treffen dennoch Entscheidungen über Atomwaffen, Biotechnologie und internationalen Handel.

Erfolg im Prüfungsweg und beruflicher Erfolg hingen, zumindest theoretisch, zusammen. Dieser Leistungsgedanke als Grundlage bürokratischen Aufstiegs erwies sich als nachhaltig konservativ. Das Prüfungssystem schuf gleichzeitig eine Elite und knüpfte die Basis für den Aufstieg an den Erfolg entsprechend den Prüfungen früherer Erfolge. Selbst diejenigen, die durch Handel zu Reichtum gelangten – eine offiziell verachtete, aber nicht zu ignorierende Tätigkeit – versuchten, Gewinn in Prestige zu verwandeln, indem sie ihren Söhnen die beste Prüfungsvorbereitung erkauften. Für das Imperium war dies wiederum ein Erfolg. Wie Elman feststellt, blieb „die Reproduktion gut ausgebildeter und loyaler konfuzianischer Beamter das Hauptanliegen“.

Die Details der Prüfungsverwaltung zeigten, dass die Kontrolle an den entscheidenden Punkten den Wert übertrumpfte. Bewerber aus den wohlhabenderen Südprovinzen erwiesen sich bei den Prüfungen als dauerhaft erfolgreicher, was auf die endgültige Beherrschung des öffentlichen Dienstes durch eine Region hindeutet. Beamte legten Quoten fest, die sicherstellen, dass Kandidaten aus dem Süden niemals mehr als einen bestimmten Prozentsatz der höchsten Abschlüsse erreichen können.

Doch die offizielle Fürsorge reichte nur so weit. Die Vorbereitung auf die Prüfungen erforderte Jahrzehnte und die Beherrschung dessen, was für viele Testteilnehmer im Wesentlichen eine Fremdsprache war – die Umgangssprache Mandarin. Nur wenige arme Studenten konnten sich das nötige Studium leisten, um selbst bei den untersten Prüfungen gut abzuschneiden. Dennoch gab es keine anhaltende oder umfassende Bewegung, um die Vorbereitung auf die Prüfungen für niedrigere soziale Schichten einfacher oder zugänglicher zu machen. Theoretisch für alle offen, begünstigte das wettbewerbsorientierte Testregime systematisch die Reichen und Verbundenen – die also mehr Grund hatten, es weiterhin zu unterstützen.

Es war immer möglich, das System mit Geld und Verbindungen etwas zu umgehen, und es brach schließlich ganz zusammen. Sinkende Standards in den unteren Prüfungsstufen führten zu einer Inflation der Zeugnisse, sodass selbst hochrangige Absolventinnen und Absolventen keine Jobs mit dem vermeintlich verdienten Status finden konnten. Der Bedarf an Staatseinnahmen führte zur Entwicklung des „unregelmäßigen“ Aufstiegsweges, bei dem Ämter und Abschlüsse gekauft statt erworben werden konnten. Zwischen 1830 und 1912 hatten nur 32 Prozent der Qing-Beamten die Prüfungen tatsächlich bestanden – obwohl viele von ihnen Bannerträger waren, die Mandschu-Elite, die ihre eigenen Wege an die Macht hatte. Die Demütigungen der Qing vor den Westmächten nährten die Kritik am Regime. Aber die aufstrebende Elite blieb tief in das System investiert. Die Ökonomen Ying Bai und Ruixue Jia fanden heraus, dass ihre formelle Abschaffung im Jahr 1905 die Hoffnungen der Möchtegern-Eliten, in die offiziellen Reihen einzutreten, zunichte machte und sie zu Unzufriedenheit und 1911 zu revolutionären Aktivitäten trieb.

Ein schwerer Schlag war von innen gekommen. Frustrierte Prüfungsteilnehmer konnten das System einschalten, das sie zurückgewiesen hatte, um lokale Meinungsverschiedenheiten oder Schlimmeres zu schüren. Das bemerkenswerteste Beispiel war Hong Xiuquan, ein Prüfungsteilnehmer aus einem Dorf in Guangdong, der die örtlichen Prüfungen problemlos bestand, aber die Präfekturprüfungen in Guangzhou nicht bestanden hat. Dort begegnete er fremden Ideen, darunter dem Christentum. Nach zwei weiteren Misserfolgen wurde Hong krank und verfiel in ein tagelanges Delirium. Nach einem vierten Fehlschlag interpretierte ein wütender Hong seine Träume als Visionen, die sein eigenes Reich prophezeiten, das von ihm selbst, dem jüngeren Bruder Jesu, geführt wird. Seine Theologie, seine Anti-Qing-Gefühle und eine große Anzahl sozial Unzufriedener würden zur Taiping-Rebellion führen, einem verheerenden Schlag für die Qing-Macht und dem tödlichsten Krieg des 19. Jahrhunderts.

Die Parallelen zwischen der Beziehung des Prüfungssystems zur chinesischen Gesellschaft und dem amerikanischen System der Beglaubigung durch sein Bildungssystem müssen erst nach einem Moment erkannt werden. Das amerikanische System ist nicht ganz so zentralisiert oder transparent geordnet; Ein Bachelor-Abschluss einer Ivy-League-Schule öffnet beispielsweise mehr Türen als ein Master-Abschluss einer regionalen öffentlichen Universität. Wie es sich für eine pluralistische Gesellschaft gehört, verfolgen amerikanische Spitzenstudenten auch andere Ziele als den Dienst am kaiserlichen Hof, obwohl ein überproportionaler Teil im Finanzbereich tätig ist.

Nichtsdestotrotz wurzeln beide Systeme in ihren eigenen Leistungsmythen, und die amerikanischen Eliten – und ambitionierte Eliten – sind nicht weniger in diese Mythen investiert als chinesische Prüfungsteilnehmer in ihrem System. Aufstrebende Eliten im US-System sehen sich in ähnlicher Weise mit einer Kluft zwischen der Funktionsweise des Systems – durch transparente Verdienste – und der Schwierigkeit konfrontiert, ihre Qualifikationen in eine Karriere umzusetzen.

In der späten Qing-Zeit drückten unzufriedene Literaten ohne Job ihre Verbitterung über ein System aus, das sie in Flugschriften, Aufsätzen und Plakaten versagte. Die unzufriedenen, unterbeschäftigten amerikanischen Literaten tun dies jetzt auf Twitter. Und so dramatisiert die Kontroverse um Addison Rae die politischen Spannungen, die durch die Inkompatibilität zwischen dem, was ein System denjenigen verspricht, die nach seinen Regeln spielen, und dem, was es tatsächlich belohnt, entstehen.

Die Vorstellung, dass ein Bürgerlicher, der diese offizielle Trübungsroute nicht durchlaufen hatte, einen hervorragenden Platz erreichen würde, wäre für die Menge unzufriedener chinesischer Prüfungskandidaten empörend. Wir können uns sogar vorstellen, dass einer von ihnen sitzt und schreibt: „Ich habe meinen Jura-Abschluss gemacht, war Finalist für einen Jinshi-Abschluss, habe Tausende von Taels und jahrzehntelange harte Arbeit verbracht und bin trotzdem arbeitslos.“

Rae ist mit anderen Worten tadellos (zumindest in dieser Hinsicht). Anstatt ihre Karriere damit zu verbringen, nach konventionellen Erfolgsmaßstäben zu suchen – einem College-Abschluss, vielleicht einem Master in Journalismus von der Columbia University oder einem Doktortitel in Politikwissenschaft – erschnüffelte sie stattdessen einen Weg zum Erfolg, der besser zu ihrer Zeit passte. Diese Mischung aus Anspruch, Klugheit und harter Arbeit hat ein Publikum von 80 Millionen Followern auf TikTok.

Damit machte sich Rae zur Zielscheibe der Frustration derjenigen, die glaubten, die amerikanische Version des Prüfungssystems erfolgreich zu bestehen. Für einen angehenden Journalisten, der wahrscheinlich Tausende von Dollar Schulden hat, sieht die Zukunft düster aus. Bundesstatistiken zeigen, dass die Zahl der Arbeitsplätze in diesem Bereich in den nächsten Jahren voraussichtlich um 11 Prozent sinken wird, und diejenigen, die Arbeit finden, werden es schwer haben, Studienkredite zurückzuzahlen. Ähnliche Verbitterung plagt das akademische Twitter, wo die Überproduktion von Doktortiteln einer hochgebildeten Klasse viel Freizeit und kulturelles Kapital hinterlassen hat, um ihre Beschwerden auszudrücken. Der frustrierte Umgang mit den sozialen Medien, um jemanden anzuprangern, der zeigt, dass seine gesamte Erfolgstheorie falsch ist.

Diese Empörung ist gering, solange sie auf Einzelpersonen abzielt. Nur mobilisierte und mit politischem Handeln verbundene Empörung kann eine Herausforderung für das System darstellen. Doch gelegentlich können Bewegungen die Frustrationen der Möchtegern-Bourgeois aufgreifen. Politische Führer, die daran interessiert sind, die Grundlagen der amerikanischen Herrschaft zu stärken, könnten vom chinesischen Imperium über die Risiken lernen, zu viele aufstrebende Fachleute frustriert zu halten. Auf lange Sicht kann es viel billiger sein, einige Literaten abzukaufen, als ihre Rebellionen zu unterdrücken.

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