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Weiß der Kongress, was nötig wäre, um die nächste Pandemie zu stoppen?

In den USA wurde die Vorbereitung auf eine Pandemie bei nationalen Sicherheitsbedenken lange vernachlässigt.

Man könnte meinen, die erschütternden Erfahrungen des vergangenen Jahres würden das ändern. Aber angesichts der jüngsten Berichte, dass die im amerikanischen Beschäftigungsplan vorgeschlagenen 30 Milliarden US-Dollar zur Finanzierung der Vorbereitung auf Pandemien im parteiübergreifenden, ausgehandelten Kompromiss auf 5 Milliarden US-Dollar gekürzt werden könnten, ist nicht klar, ob Covid-19 ausreicht, um den USA seine Lektion zu erteilen.

Seit Jahrzehnten versuchen Experten der öffentlichen Gesundheitspolitik, die US-Regierung davon zu überzeugen, echte Schritte zu unternehmen, um sich auf eine Atemwegspandemie vorzubereiten.

„Es ist die Aussicht auf eine weitere solche Pandemie [like the Spanish flu] – kein Atomkrieg, kein Terroranschlag oder eine Naturkatastrophe –, die das größte Risiko eines massiven Unfallereignisses in den Vereinigten Staaten darstellen“, argumentierte Ron Klain, jetzt Stabschef des Weißen Hauses, 2018 in Vox.

„Dieses ganze Zeug war vor 30 Jahren ein Kinderspiel“, sagte mir Amesh Adalja vom Johns Hopkins Center for Health Security. „Wir haben den Kongress informiert, das machen wir seit 1997. Wir wurden ignoriert. All diese Hochglanzberichte, die den Leuten sagen, was sie tun sollen? Die haben sich in jemandes Schreibtischschublade verstaubt.“

2020 zahlte die Welt den Preis. Es kam, wovor die Pandemie-Experten gewarnt hatten. Es tötete weltweit Millionen, verwüstete die Weltwirtschaft und zerstörte Milliarden von Leben. Und nicht nur Covid-19 ist immer noch im Umlauf, es gibt allen Grund zu der Annahme, dass eine weltweite Katastrophe wie sie wieder passieren kann und wird.

Aber in einem Anfang dieser Woche veröffentlichten Kommentar berichteten Tom Frieden, ehemaliger Direktor der CDC, und ehemaliger US-Senator Tom Daschle über die möglichen Kürzungen der Pandemievorsorge im American Jobs Act, dem Infrastrukturplan von Präsident Joe Biden.

Wenn das stimmt, unterstreicht dies eine deprimierende Tatsache: Unsere politischen Entscheidungsträger haben das Ausmaß dessen, was erforderlich ist, um die nächste Pandemie zu bekämpfen, noch nicht ganz erfasst.

Die ursprünglich von Biden geforderten 30 Milliarden Dollar sind ohnehin schon zu klein. Bis alles gesagt und getan ist, wird Covid-19 die Welt schätzungsweise zwischen 16 Billionen US-Dollar und 35 Billionen US-Dollar gekostet haben. Die nächste Pandemie könnte noch verheerender werden.

Angesichts von Risiken dieser Größenordnung sind 30 Milliarden Dollar ein Hungerlohn. Einige Experten schlagen nicht weniger als ein Apollo-Programm zur Pandemieprävention vor, mit Ausgaben von 20 Milliarden US-Dollar pro Jahr für 10 Jahre. Wenn ein solches Projekt die nächste Pandemie noch moderat weniger schlimm machen würde, würde es sich reichlich amortisieren. Wenn es verhindert würde, wäre es eine der besten Investitionen in der Geschichte.

Politik wird oft von Kurzfristigkeit geplagt. Es ist zu einfach, nur auf den nächsten Wahlzyklus vorauszudenken und alles, was langfristig und ungewiss ist, als „unwesentlich“ zu betrachten und Budgetkürzungen jederzeit möglich zu machen. Aber diese Kurzfristigkeit ist ein Verrat an unserer Zukunft. Wenn uns Covid-19 das nicht gelehrt hat, ist nicht klar, was passieren wird.

Wie wir die nächste Pandemie verhindern könnten

Die Kurzsichtigkeit bei der Pandemieprävention ist besonders ärgerlich, weil Pandemien absolut vermeidbar sind.

„Ausbrüche sind unvermeidlich, aber Pandemien sind optional“, sagte Larry Brilliant, der an der weltweiten Ausrottung der Pocken arbeitete.

Angesichts der menschlichen Bevölkerung weltweit ist es unvermeidlich, dass neue Krankheiten entstehen – die von tierischen Wirten abspringen oder sich als besonders virulente Stämme endemischer Krankheiten entwickeln. Aber wenn das passiert und alles gut geht, können wir verhindern, dass diese Krankheiten zur nächsten Pandemie werden.

Der erste Schritt besteht darin, potenzielle Impfstoffe und antivirale Behandlungen zu erfinden, die wir tun können, noch bevor ein Virus uns trifft. „Wir wissen, dass es bestimmte Virusfamilien gibt, von denen wir wissen, dass sie mit größerer Wahrscheinlichkeit einen pandemischen Erreger produzieren“, sagte mir Adalja. Coronaviren waren zum Beispiel schon vor dem Auftreten von SARS-CoV-2 (dem Virus, das Covid-19 verursacht) aufgrund von SARS-1 und MERS auf dem Radar der Forscher, die beide zu tödlichen Ausbrüchen in Asien geführt haben.

Trotz des Potenzials für die Entstehung eines neuen Coronavirus haben die USA nicht die massiven Investitionen in die Entwicklung von antiviralen Mitteln und Impfstoffen gegen Coronaviren getätigt, die im Nachhinein sinnvoll gewesen wären. Aber selbst die kleineren Investitionen des Landes in die SARS-1- und MERS-Forschung zahlten sich aus.

„Die Tatsache, dass wir innerhalb eines Jahres Impfstoffe hatten, ist ein Beweis für die Arbeit an SARS und MERS“, sagte Adalja. „Die Arbeit von SARS und MERS hat Informationen hervorgebracht, wie das Spike-Protein für die Immunität wichtig ist – also wussten sie sofort, dass wir einen Impfstoff gegen das Spike-Protein brauchen. Obwohl wir keine SARS- oder MERS-Impfstoffe einsatzbereit hatten, war diese frühe Arbeit nützlich.“

Die Regierung könnte solche Forschungen zu jeder Virusklasse finanzieren, von der angenommen wird, dass sie einen potenziell Pandemieerreger produziert.

Und die Durchbrüche, die zweifellos aus dieser Forschung hervorgehen würden, würden die Menschheit nicht nur vor Pandemien schützen. Sie könnten auch zu einem Impfstoff gegen Erkältung oder Grippe führen oder zu neuen antiviralen Medikamenten, die die Zahl der Todesopfer bei Viruserkrankungen senken.

Der nächste Schritt ist die Krankheitsüberwachung – die Beobachtung der Ausbreitung von Atemwegserkrankungen auf der ganzen Welt – damit wir beim Auftreten einer neuen Krankheit sofort ein genaues Bild ihrer Ausbreitung erhalten.

Ende Dezember 2019 verzeichneten Krankenhäuser in China bereits einen Anstieg der Fälle schwerer Atemwegserkrankungen. Länder mit wirksamer Krankheitsüberwachung wie Taiwan traten dann in Aktion, als Beamte des öffentlichen Gesundheitswesens aus Wuhan in Flugzeuge stiegen, um Passagiere zu überprüfen – Wochen bevor China offiziell anerkannte, dass ein Ausbruch im Gange war.

Ein vielversprechender Teil davon ist das sogenannte pathogen-agnostische Screening. Wenn eine Person mit einer Atemwegserkrankung in die Arztpraxis kommt, wird sie auf Covid-19 getestet. Wenn sie kein Covid-19 haben, werden sie möglicherweise auf die Grippe getestet – oder auch nicht. Bei vielen Menschen wird ohne Screening eine Grippe vermutet.

Die Technologie existiert, um das zu ändern. „Die Technologie ist jetzt so weit, dass man nicht nur auf Covid testen geht, ja oder nein, auf Grippe testen, ja oder nein. Wir können auf Hunderte von Krankheitserregern testen, die Atemwegserkrankungen verursachen“, sagte mir Andy Weber, der ehemalige stellvertretende US-Verteidigungsminister für nukleare, chemische und biologische Verteidigungsprogramme, der jetzt für den Rat für strategische Risiken im Bereich Biosicherheit arbeitet.

Das bedeutet, dass wir die Möglichkeit haben, ein System zu entwickeln, bei dem jemand, der krank wird, automatisch getestet wird. Und wenn sie an etwas Unvorhergesehenem erkrankt sind, werden ihre Ärzte sofort Bescheid wissen.

„Hätten die Chinesen das gemacht, wäre es im Keim erstickt worden“, sagte Weber.

Diese Taktik muss mit einer verbesserten staatlichen und lokalen öffentlichen Gesundheitsinfrastruktur kombiniert werden. Während Covid-19 war die staatliche und lokale Kontaktverfolgung schnell überfordert. Staaten hatten keine Test- oder Quarantänekapazitäten.

„Staaten konnten keine Kontakt-Tracer anheuern“, sagte Adalja. „Sie verwendeten sehr primitive Arten der Kontaktverfolgung mit Stift und Papier. Sie haben eine schlechte Kommunikation mit Krankenhäusern und Gesundheitseinrichtungen. Sie sind bei der Einstellung von Mitarbeitern eingeschränkt.“

Infolgedessen kämpften die USA im Dunkeln gegen die Pandemie.

Wären die jetzt in Erwägung gezogenen Förderanträge vor zwei Jahren verabschiedet worden, hätten die USA „Gesundheitsämter gehabt, die wirklich schnell reagieren können, wir hätten früher verfügbare Tests gehabt“, sagte mir Frieden.

„Wir hätten einen Monat früher gewusst, dass sich Covid in New York City ausbreitet. Wir hätten auch eine viel bessere Kontaktverfolgung durchführen können, sodass wir immer früher verstanden hätten, wo sich Covid ausbreitet und wie man das reduzieren kann“, fügte er hinzu. “Wir hätten eine bessere Infektionskontrolle gehabt, also wären Ärzte, die heute tot sind, nicht tot.”

Ein „Kreislauf aus Panik und Vernachlässigung“

Entscheidend für die Änderung all dessen ist mehr Finanzierung.

2001, kurz nach den Terroranschlägen vom 11. September 2001, schickte jemand Anthrax – ein tödliches Bakterium – an die Büros mehrerer US-Senatoren und mehrere Medien. Fünf Menschen starben, und das Interesse an Biosicherheit stieg sprunghaft an. Einige Jahre lang gab der Kongress viel mehr Geld aus, um Amerika auf die Identifizierung und Bekämpfung von Infektionskrankheiten vorzubereiten. Die Finanzierung von Biodefense stieg von 600 Millionen US-Dollar auf 8 Milliarden US-Dollar.

Aber dann gab es Jahr für Jahr Kürzungen im Gesundheitsschutz, und bis 2018 war sie wieder auf etwa 1,5 Milliarden US-Dollar gesunken.

Diese Dynamik wurde von Experten als „Zyklus aus Panik und Vernachlässigung“ bezeichnet. Wenn Bioterrorismus oder eine potenzielle Pandemie Schlagzeilen machen, wird Bereitschaft finanziert. Wenn ein paar Jahre vergangen sind, hört es auf.

Und wenn man den Berichten über die Mittelkürzungen Glauben schenken darf, geht es uns im Moment noch schlimmer: Wir rasen direkt zur „Vernachlässigung“, bevor die Pandemie überhaupt vorbei ist.

Die Beendigung der Bedrohung durch Pandemien in den Vereinigten Staaten bedeutet eine Änderung des Ansatzes. Webers Vorschlag ist ein „10 + 10 über 10“-Plan – das sind 10 Milliarden US-Dollar an das Verteidigungsministerium für die Vorbereitung auf biologische Bedrohungen und 10 Milliarden US-Dollar an das Gesundheitsministerium, um biologische Bedrohungen in der Zukunft über 10 Jahre zu verhindern. Dies würde den Bau von mRNA-Impfstofffabriken ermöglichen, die das ganze Jahr über Impfstoffe herstellen; Aufrüstung der öffentlichen Gesundheitsinfrastruktur, Test- und Meldesysteme; und Erforschung der größten Bedrohungen, damit Amerika auf sie vorbereitet sein kann.

Das mag nach viel Geld klingen. Aber es verblasst im Vergleich zu den menschlichen und wirtschaftlichen Kosten normaler Infektionskrankheiten, geschweige denn Covid-19, geschweige denn der Krankheiten, die viel schlimmer sind als Covid-19, die das Potenzial haben, um die Ecke zu kommen. Laut einer Studie wird allein in den USA die jährliche wirtschaftliche Belastung durch Influenza auf 11,2 Milliarden US-Dollar geschätzt. Die weltweite Maut von Covid-19 wird auf vielleicht 22 Billionen US-Dollar geschätzt. Und zukünftige Pandemien könnten schlimmer sein: Wie Frieden betont, „tötet Covid einen von 200 Menschen“ und hat bisher Millionen getötet. „Es gibt Krankheiten, die jeden zweiten Menschen töten“, sagte er mir.

„Wir müssen alles tun, um sicherzustellen, dass dies die letzte Pandemie ist, mit der wir umgehen müssen“, argumentierte Weber. Da dieses Ziel möglicherweise sogar erreicht ist, scheint es unklug zu versuchen, an der wissenschaftlichen und gesundheitlichen Arbeit zu sparen, die erforderlich ist, um es zu erreichen.

Was derzeit im Kongress diskutiert wird, ist deutlich weniger ambitioniert als Webers Vorschlag. Der amerikanische Beschäftigungsplan sieht, zumindest in seiner ursprünglichen Form, 30 Milliarden US-Dollar an Ausgaben für die Vorbereitung auf Pandemien vor – aber es handelt sich um eine einmalige Zuweisung und nicht um eine dauerhafte neue Verpflichtung zur Bekämpfung von Pandemien.

Dennoch ist unbestritten, dass es einen großen Unterschied machen würde. Es würde grundlegende Forschungen ermöglichen, wie sie zu mRNA-Impfstoffen geführt haben – und es wäre ein Schritt in Richtung des Ziels der Regierung, innerhalb weniger Wochen genügend Impfstoffe für die gesamte Bevölkerung herstellen zu können. Es würde die Systeme überarbeiten, die jeder Amerikaner erlebt hat, die sie während der Pandemie nicht geschützt haben.

„Jeder Amerikaner war davon betroffen, und es war ein völliges Versagen der Regierung“, sagte mir Adalja. “Dies wäre mit den richtigen Maßnahmen der Regierung vermeidbar gewesen.”

Und diese 30 Milliarden Dollar könnten idealerweise eine Anzahlung für weitere Verpflichtungen sein. Ein Dutzend Senatoren haben den Public Health Infrastructure Saves Lives Act mitfinanziert, der jährlich 4,5 Milliarden US-Dollar für die Pandemieprävention bereitstellen würde. Mit solchen Verpflichtungen könnte Covid-19 wirklich ein Wendepunkt in der Art und Weise sein, wie wir Krankheiten bekämpfen.

Deshalb ist es so deprimierend zu erfahren, dass der derzeitige Verhandlungstrend eine einmalige Erhöhung von 30 Milliarden US-Dollar – bereits unzureichend – weiter reduziert werden könnte.

Es ist unmöglich, dies als etwas anderes als ein völliges Versagen der Vision zu sehen – eine Unfähigkeit zu glauben, dass es überhaupt möglich ist, besser als die katastrophale Covid-19-Reaktion des Landes zu sein. Es sollte eine breite, parteiübergreifende Einigung darüber geben, dass das, was die Nation im letzten Jahr durchgemacht hat, nie wieder passieren darf – und es sollte ein breites Bewusstsein herrschen, dass die Welt in vielerlei Hinsicht mit Covid-19 Glück hatte: Die nächste Pandemie könnte weit sein tödlicher oder besonders gefährlich für Kinder oder schwerer zu impfen.

Eine Regierung, die sich nicht nur auf die Gegenwart konzentriert, sondern auch auf die Risiken, denen ihre Bürger in 10, 20 oder 30 Jahren ausgesetzt sind, sollte bereit sein, eine Anzahlung für eine bessere Zukunft zu leisten. Es ist aber auch durchaus möglich, dass das Land eine noch teurere Lektion braucht, bevor es etwas lernt.

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